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O lítio será o próximo petróleo?

O lítio será o próximo petróleo?



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A mudança para as energias renováveis ​​está avançando a um ritmo recorde. Em 2018, eles representaram 26,2% da produção total de energia, e isso deve aumentar dramaticamente nas próximas décadas.

No centro da discussão sobre combustível renovável e clima está uma discussão igualmente importante sobre o futuro do transporte sustentável. O motor de combustão interna ou carros ICE podem ter atingido seu pico de eficiência e, mesmo quando eficientes, ainda liberam gases nocivos para o meio ambiente.

Liderando a demanda por meios alternativos de mover carros estão os veículos elétricos, movidos a baterias. Todas essas baterias requerem algo que não é exatamente comum ou facilmente adquirido: lítio.

Baterias de íon-lítio, ou mesmo baterias baseadas em lítio em geral, são drasticamente mais eficientes e sustentáveis ​​do que qualquer outra técnica de bateria quando você leva em consideração o custo para o cálculo. Eles também têm densidade de energia significativa em comparação com alternativas econômicas, o que os torna perfeitos para todos os nossos dispositivos e para nossos carros elétricos.

Mas obter a enorme quantidade de lítio necessária para manter toda essa produção de bateria é, na verdade, bastante prejudicial ao meio ambiente. Na verdade, se a infraestrutura de obtenção e mineração desses minerais não for controlada, estará à beira de um desastre ambiental.

Como e onde o lítio é extraído

Mais de 50 por cento de todas as reservas mundiais de lítio são encontradas no "triângulo do lítio" na América do Sul. Esta área cobre a Argentina, a Bolívia e o Chile e é um dos lugares mais secos do planeta - o que é um problema.

Para extrair os minerais de lítio do solo, os mineiros começarão a fazer um furo no solo e a bombear a salmoura para dentro do buraco, e então deixar a salmoura descansar na superfície. À medida que a salmoura descansa, o líquido evapora, deixando para trás uma densa coleção de minerais. Leva cerca de 12-18 meses para que tudo evapore antes que os minerais possam ser coletados em uma determinada região. Como você pode imaginar, isso requer uma tonelada de água.

O processo leva 500.000 galões por tonelada métrica de lítio produzida. Para uma perspectiva, no Chile, a mineração de lítio consumiu 65% de toda a água da região.

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Este processo de mineração também tem a capacidade de lixiviar outros materiais tóxicos para as fontes de água circundantes por meio de águas subterrâneas ou chuva ácida. O processo tende a ser um pouco mais refinado na América do Norte e em países mais desenvolvidos, mas mesmo assim, os pesquisadores notaram mudanças na vida selvagem a até 150 milhas de distância das fontes de mineração.

Tudo isso sinaliza que os carros elétricos e a produção de baterias como um todo não são o paraíso verde que promete ser, pelo menos no início da descoberta de todo o lítio.

A mineração de lítio no final do dia ainda é um processo de mineração, o que significa que perturba o meio ambiente ao seu redor e causa danos ambientais que podem ser de longo alcance.

Alternativas e o futuro

Mesmo com tudo isso dito, o lítio é um mineral natural bastante abundante. Teoricamente, há bastante oferta para durar centenas de anos, deixando espaço para otimização ambiental no processo.

Existem também métodos de produção de lítio por meio de processos que consomem muita energia, envolvendo água do mar.

A demanda por lítio e produção de lítio continua a disparar, assim como o preço por tonelada métrica. Em 2014, o preço era de cerca de 6,5 mil USD. Em 2016, havia subido para 9 mil. Hoje, o preço por tonelada métrica chega a 17 mil dólares.

A produção e a geografia do lítio também podem desempenhar um papel preocupante no futuro da indústria do lítio. A maior parte do lítio do mundo está localizada em terrenos subterrâneos de propriedade de países não ricos. Isso levou e pode levar a práticas de mineração mais antiéticas, pouco cuidado com o meio ambiente e intensas lutas políticas para obter o controle dessa potencial riqueza futura.

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Essa localização geográfica do mineral também permite o potencial de uma organização semelhante à Opep do petróleo de ganhar o controle da produção e distribuição do mineral. Em muitos aspectos, a forma como vemos a indústria de lítio, agora chegando ao fim de sua fase de infância, é semelhante ao início do boom do petróleo.

Podemos reciclar baterias de lítio?

A reciclagem de baterias de lítio também é um processo relativamente novo e não muito usado. As baterias, em geral, são bastante difíceis de reciclar de maneira econômica, então, em grande parte, isso não é feito.

Como os cátodos de lítio se degradam à medida que são usados, é difícil obter uma imagem química precisa do que está acontecendo naquela bateria para fins de reciclagem. Isso significa que em cenários de bateria de pequena escala, como smartphone ou outras baterias eletrônicas, simplesmente não faz sentido reciclar a bateria para o potencial minúsculo retorno químico.

Os fabricantes modernos de baterias também mantêm sua tecnologia de bateria sob controle devido à competitividade da indústria. Em última análise, isso significa que nenhuma empresa de reciclagem pode ter uma boa idéia de como reciclar uma determinada bateria sem testes extensivos nas próprias baterias. Melhor ainda, devido aos constantes ciclos de inovação da tecnologia.

No final do dia, o futuro da produção de baterias de lítio parece brilhante, mas o futuro do meio ambiente como resultado da mineração de lítio parece um pouco incerto. É muito comum para os consumidores de tecnologia que usam baterias de lítio, simplesmente por quem pode comprá-las, desconhecer o desastre ambiental que a criação desses produtos está causando em outros lados do mundo, talvez em áreas onde existam nenhuma mídia.

Com o rápido crescimento da tecnologia e do desenvolvimento de baterias, o lítio parece prestes a ser o próximo petróleo. É curioso como a mudança de energias não renováveis ​​como os combustíveis fósseis nos levou a um sistema de energia renovável potencial - que é completamente dependente de recursos não renováveis ​​ambientalmente prejudiciais.


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