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ATLAS-I: O Cold War Era EMP Test Facility

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Perto do fim da Guerra Fria, os militares dos Estados Unidos começaram a se preocupar com a capacidade de seu equipamento de suportar os efeitos de um pulso eletromagnético. Então, no meio de um vasto poço no deserto nos arredores de Albuquerque, Novo México, o governo construiu uma gigantesca estrutura de madeira chamada ATLAS-I. Representando o Simulador de Aeronaves de Linha de Transmissão do Laboratório de Armas da Força Aérea, esta estrutura maciça e sinistra foi construída entre 1972 e 1980, para validar as medidas de segurança dos Estados Unidos no caso de um ataque EMP.

O que são EMPs?

Pulsos de eletroímã, ou EMPs, são explosões intensas de energia eletromagnética que podem resultar de uma explosão nuclear de alta altitude. Em caso de guerra, essas explosões podem ser usadas para infligir danos aos sistemas elétricos e eletrônicos dos países oponentes. EMPs afetam sistemas eletrônicos com surtos de alta e baixa amplitude criados através da explosão inicial.

Quando um dispositivo nuclear explode em alta altitude, em algum lugar entre 25 milhas (40 quilômetros) e 250 milhas acima da Terra, ele produz poderosos raios gama. Quando estes colidem com moléculas na atmosfera da Terra, um poderoso campo de energia eletromagnética é criado. Este EMP não fere os humanos diretamente, mas produz uma onda de corrente de alta voltagem.

O EMP chega em três fases. O pulso inicial de alta amplitude que queima os condutores elétricos induzindo uma voltagem além do que eles podem suportar. Um pulso subsequente é menos poderoso, mas também pode causar danos. Além disso, a bola de fogo de uma grande detonação distorce brevemente o campo magnético da Terra e pode separar longos condutores elétricos, como linhas de energia e telecomunicações em uma ampla área, por entre vários segundos e vários minutos.

Na década de 1980, isso teria sido uma má notícia para os Estados Unidos, ou qualquer outro país - mas, em 2019, isso praticamente levaria o mundo moderno a uma paralisação. A comunicação seria quase impossível, carros e aviões não funcionariam, telefones não funcionariam. Nada em nossa vida moderna funcionaria.

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É esse medo que levou o governo dos Estados Unidos a construir o centro de testes ATLAS-I.

Também conhecido como cavalete, este centro foi projetado especificamente para testar máquinas eletrônicas contra explosões de PEM, mas para entender um pouco mais sobre por que tal centro foi construído, precisamos voltar um pouco mais para o calor da Guerra Fria.

EMPs são conhecidos e compreendidos desde os primeiros testes nucleares na década de 1940. Em 1945, quando os Estados Unidos estavam se preparando para sua série de testes Trinity, os físicos aconselharam o Exército a tomar precauções para proteger seus equipamentos eletrônicos. Mesmo assim, muitas gravações desses testes fracassaram com a explosão.

1962 marcou o teste EMP mais proeminente para os EUA, usando uma explosão nuclear de alta altitude. Batizado de "Starfish Prime", este teste envolveu a detonação, a uma altitude de cerca de 400 quilômetros sobre o Oceano Pacífico, de uma bomba pesando 1,44 megatons. A explosão EMP resultante apagou as luzes da rua a mais de 1400 quilômetros de distância, disparou alarmes e danificou outros aparelhos eletrônicos. Nos dias e meses seguintes, vários satélites de baixa altitude realmente falharam devido a danos de radiação. Foi depois desses efeitos não planejados do EMP que o governo e as forças armadas dos Estados Unidos tomaram consciência de como uma explosão de EMP poderia ser prejudicial.

Na União Soviética, os testes de EMP também estavam sendo conduzidos - afinal, era o calor da Guerra Fria. Em 1962, o mesmo ano do teste Starfish Prime, os soviéticos detonaram uma bomba de 300 quilotons, aproximadamente 4 vezes menor que a bomba dos Estados Unidos, sobre o Cazaquistão. Os soviéticos montaram uma linha telefônica de 570 quilômetros com sensores e protetores de sobretensão em intervalos regulares. A explosão do EMP causou o disparo de todos os sensores.

Também incendiou uma usina de energia elétrica a muitos quilômetros de distância, graças à indução que ocorreu em um cabo de transmissão enterrado há 1.000 km. Embora a bomba soviética fosse muito menor do que o teste Starship Prime, ela causou muito mais danos, devido ao seu posicionamento sobre a terra.

O medo crescente de ataque

Tanto os EUA quanto a União Soviética agora ficavam cada vez mais temerosos de ataques PEM, pois estavam mais cientes do que nunca do que tal ataque poderia fazer. Um EMP pode derrubar uma frota inteira da Marinha; poderia desativar uma base aérea; isso poderia causar uma quantidade imensurável de danos.

O Exército dos EUA tornou-se obcecado em endurecer todo o seu equipamento militar, certificando-se de que ele pudesse resistir a explosões de PEM. Eles construíram 18 instalações de teste diferentes em bases da Força Aérea em todos os EUA. Cada centro de teste se concentrou nos mesmos princípios: as aeronaves foram estacionadas no solo e uma pequena explosão de radiação eletromagnética foi lançada diretamente sobre eles. Depois disso, os engenheiros estudaram as consequências.

O problema era que esse PGA, gerado pela transmissão de alta energia, refletia do solo sob a aeronave, fazendo com que os veículos fossem expostos ao dobro da radiação que absorveriam se estivessem voando. É aqui que o centro de testes ATLAS-I entrou em ação.

A engenharia do cavalete

O ATLAS-I foi projetado especificamente para mitigar essa reflexão da radiação do solo. Os engenheiros construíram uma plataforma de madeira gigante sobre um recuo em forma de tigela no chão do deserto. Essa plataforma constituía a maior parte da estrutura de teste do ATLAS-I e era feita de madeira e fibra de vidro para não interferir no pulso eletromagnético.

Medindo 60 metros por 60 metros, ele também tinha um caminho de reboque de 120 metros e chegava à altura de um prédio de 12 andares. Todo esse design e posicionamento cuidadosos significavam que ele poderia simular uma explosão de EMP em um avião enquanto interrompia qualquer reflexão de radiação vinda do solo. Foi o local de teste perfeito para aeronaves militares.

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Os aviões seriam rebocados para a plataforma para aguardar uma explosão de EMP. Um par de geradores MAX 5 megavolt, um montado em cada lado da plataforma, foi usado para produzir a explosão EMP de curto alcance. Quando combinados, eles podem produzir um pulso eletromagnético de 200 gigawatts. Em curto alcance, isso era equivalente ao pulso de uma explosão termonuclear.

Ao longo dos anos de operação do ATLAS-I, de 1980 a 1991, o cavalete foi usado para testar bombardeiros massivos, caças e até mísseis contra ataques EMP.

Em 1991, no final da Guerra Fria, o site de testes ATLAS-I foi finalmente encerrado, mas a estrutura ainda está de pé e pode ser vista hoje.


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