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Astrônomos avistaram um exoplaneta 'imagem-espelho' a apenas 3.000 anos-luz de distância

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Um novo exoplaneta "espelho da Terra" chamado KOI-456.04 foi descoberto na órbita da estrela semelhante ao Sol Kepler-160 e pode ser o melhor candidato a um exoplaneta habitável além do alcance de nosso sistema solar, de acordo com um estudo recente publicado no jornalAstronomia e Astrofísica.

O novo exoplaneta semelhante à Terra - chamado KOI-456.04 - está a cerca de 3.000 anos-luz da Terra.

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Redefinindo os parâmetros de pesquisa para exoplanetas habitáveis

A maioria dos exoplanetas provavelmente orbita estrelas anãs vermelhas. Isso ocorre em parte porque estrelas anãs vermelhas são o tipo mais comum de estrela no universo, mas também porque a fraqueza relativa das anãs vermelhas torna mais fácil observar um exoplaneta através do trânsito estelar - quando ele passa na frente de uma estrela hospedeira e bloqueia um fração de sua luz emitida.

Embora exoplanetas orbitando estrelas anãs vermelhas sejam mais fáceis de detectar, a descoberta do KOI-456.04 gerou um alvoroço na comunidade científica sobre a importância de procurar planetas orbitando estrelas como o Kepler-160 (e nosso Sol).

O problema com estrelas anãs vermelhas

Estrelas anãs vermelhas apresentam grandes obstáculos à habitabilidade: elas emitem um grande número de chamas e radiação de alta energia, e sua relativa obscuridade em comparação com o nosso Sol significa que um planeta habitável teria que estar tão perto da estrela que a gravidade estelar iria deformar e deforme-o.

É por isso que os cientistas estão pedindo um foco maior na busca por planetas orbitando estrelas como a nossa, como o Kepler 160. Os dados sobre o novo exoplaneta orbitando o Kepler 160 são um caso em questão. A grande semelhança do Kepler 160 e do KOI-456.04 com a Terra e o Sol significa que o par tem maior probabilidade de criar condições propícias à vida.

Embora os pesquisadores digam que o KOI-456.04 tem provavelmente quase o dobro do tamanho da Terra, ele orbita o Kepler-160 aproximadamente à mesma distância que a Terra do Sol, completando uma órbita em 378 dias. Crucialmente, dizem os pesquisadores, o exoplaneta recebe cerca de 93% da mesma quantidade de luz que a Terra recebe do sol.

Os astrônomos procuram o KOI-456.04 semelhante à Terra

Os pesquisadores encontraram KOI-456.04 por meio de outra iteração de análise em dados antigos coletados anteriormente pela missão Kepler da NASA, o MIT Technology Review explica. O Kepler-160 foi descoberto há cerca de seis anos ao lado de dois exoplanetas, chamados Kepler-160b e Kepler-160c. Ambos são substancialmente maiores do que a Terra, e sua proximidade com a estrela hospedeira significa que a vida nesses planetas é provavelmente insustentável.

Ao empregar dois novos algoritmos para analisar o brilho estelar observado do Kepler-160, a equipe transatlântica de cientistas da NASA, MPS, do Observatório Sonneberg, da Universidade de Göttingen e da Universidade da Califórnia em Santa Cruz analisou os padrões de escurecimento em mais nível granular e gradual. Isso permitiu que eles encontrassem o terceiro exoplaneta orbitando o Kepler-160 - agora denominado KOI-456.04.

A NASA pode confirmar o exoplaneta semelhante à Terra

O cientista MPS e principal autor do novo estudo René Heller, juntamente com seus colegas, encontraram um total de 18 exoplanetas em dados antigos do Kepler.

No momento da escrita, a equipe diz que ainda não foi confirmado se KOI-456.04 é definitivamente um planeta. Embora haja 85% de probabilidade de que suas descobertas não apresentassem erros, também há uma pequena probabilidade de que o escurecimento da luz possa ser um artefato dos instrumentos do Kepler ou um acaso estatístico. Para ter certeza sobre o status do KOI-456.04 como um exoplaneta viável - um candidato a exoplaneta precisa ultrapassar um limite de 99% - mais observação é necessária.

Nesse ínterim, a próxima missão do Telescópio Espacial James Webb da NASA é uma das várias maneiras pelas quais as conclusões da equipe sobre o KOI-456.04 podem ser confirmadas. Apesar disso, a busca continua por exoplanetas habitáveis ​​capazes de promover a vida como a conhecemos, e também o Santo Graal da exobiologia: a própria vida inteligente.


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